Significado de USB

¿Qué es USB?

Es un estándar para la conectividad de periféricos, capaz de transmitir energía, que se impuso y forzó la expiración de puertos como el PS/2 (antes del arribo del USB, oficializado en 1996, era normal que el monitor, el teclado o el mouse tuvieran conexiones puntuales propias). Sus siglas corresponden al inglés Universal Serial Bus, con la habilidad de conectar y reconocer inmediatamente (lo que se conoce como función -Plug and Play-) sin que haya que reiniciar el equipo.

Las mejoras del USB, las tendencias y competencia tecnológica (la dominación del smartphone sobre el PC tradicional) abrieron espacio a que surgieran cables y puertos específicos diferentes, aspecto que se unifica a partir del conector USB de tipo C, porque la idea es que estemos hablando de un sistema universal.

Historia y funciones de esta tecnología

El estándar de conectividad USB nació como respuesta a un problema de los primeros tiempos de la microinformática: la diversidad de interfaces existentes para conectar dispositivos.

Por ejemplo, las impresoras se conectaban al puerto paralelo, un puerto alargado donde debía encajarse el conector que unía, por medio de un cable, la computadora y este periférico. En los puertos serie, conectábamos módems, escáneres, y otros tipos de dispositivos. El teclado y el ratón también tenían sus puertos diferenciados.

Todas estas interfaces tenían especificaciones distintas y formatos diferentes, lo que las hacía incompatibles entre ellas. Además, en las computadoras portátiles, de tamaño y peso cada vez más menguantes, el problema era todavía más acuciante, puesto que se necesitaba un puerto de cada tipo o bien se corría el riesgo de perder funcionalidad si se prescindía de alguno.

Y el problema revertía en los fabricantes de periféricos cuando hablamos de la dualidad Mac-PC, puesto que cada uno de estos tenía sus propios estándares de conexión.

Esta necesidad de unificación explica, incluso, el nombre de este estándar, puesto que las siglas USB corresponden a Universal Serial Bus, bus serie universal. La premisa fue, pues que hiciera valer la U de universal, y sirviera para cualquier tipo de periférico.

Siete compañías del sector tecnológico (Intel, Microsoft, IBM, NEC, Compaq, DEC y Nortel) se pusieron a trabajar en la elaboración del estándar USB en 1994, viendo la luz su primera especificación en enero de 1996.

Diferencias entre las versiones USB: 1.0, … 3,0, 3.1, 3.2 y 4.0

A partir de aquí, se han sucedido distintas versiones que se diferencian en la velocidad máxima que son capaces de alcanzar, y que resumo en la siguiente tabla:

Versión Velocidad Fecha Notas
USB 1.0 1,5 Mbps o 12 Mbps enero de 1996
USB 1.1 idéntica al USB 1.0 agosto de 1998
USB 2.0 1,5; 12 o 480 Mbps abril de 2000 aparecen los conectores mini para dispositivos móviles, se añade
la posibilidad de alimentación y carga de dispositivos, y se
permite la conexión directa entre dispositivos sin requerir de
una computadora de por medio. Nace también el conector de tipo C
USB 3.0 5 Gbps noviembre de 2008 los conectores mini y micro A y B son eliminados de la
especificación, y los conectores se pintan de color azul para
diferenciarlos del resto
USB 3.1 10 Gbps julio de 2013 solamente admite conectores de tipos A y C
USB 3.2 20 Gbps septiembre de 2017 el único conector que admite es el de tipo C
USB 4.0 40 Gbps agosto de 2019 versión basada en la especificación Thunderbolt 3

Como podemos ver, se ha dado una gran evolución desde las primeras versiones, y el futuro inmediato es el uso exclusivo del USB-C, conector que utilizan smartphones, tablets y se empiezan a implementar en computadoras, aunque el extenso parque de dispositivos con conector USB-A obligará todavía y durante mucho tiempo a incluir conectores de dicho tipo en el equipamiento tecnológico.

Uso extendido

Los puertos USB no solamente han sido utilizado en computadoras, sus periféricos, y dispositivos móviles, si no que también los podemos encontrar en televisores inteligentes para cargar contenidos desde una llave USB, o en altavoces para reproducir música contenida en el mismo soporte.

Algunas computadoras, como los portátiles ultraligeros, han sustituido también los conectores de alimentación propietarios por un USB-C, de forma que con un solo puerto permiten tanto cargar la computadora, como conectar periféricos.

También pueden sustituir las interfaces de vídeo de las computadoras, pues determinados cables USB-C pueden transportar vídeo. En este caso, y como los televisores y monitores utilizan interfaces como la HDMI, se necesitan transformadores para pasar de un formato a otro.