Definición de Constante

Evelyn Maitee Marín
Ingeniera Industrial, MSc en Física, y EdD

Una constante es algo, en particular un valor, que no cambia en una determinada situación o contexto, manteniéndose invariable. Con referencia en las formas del latín constans, constantis, está asociado a la idea de ‘firmeza’, ‘continuidad’. En matemáticas, las constantes suelen utilizarse para representar valores conocidos-fijos, como el número pi o la velocidad de la luz. En programación, el término se emplea para indicar información que se mantiene como tal, puntualizada mediante una etiqueta o identificador que impide su alteración durante el estado de ejecución.

No todas las constantes son adimensionales. Cuando es adimensional significa que se trata de un número puro, sin unidades asociadas, y que tiene la capacidad de ser independiente de todo sistema de unidades. Por ejemplo, la constante de estructura fina (α) es adimensional y es útil para caracterizar la interacción electromagnética. Su valor es α = 2π e2 /hc (siendo “e” es la carga de un electrón, “h” la constante de Planck, y “c” la velocidad de la luz en el vacío), es decir, aproximadamente 1/137 y no depende de las unidades que se usen para medir la carga eléctrica.

En las expresiones algebraicas, se suelen denotar con las primeras letras del alfabeto a las constantes de las ecuaciones, y con las últimas letras a las variables. Por ejemplo, en la ecuación de una recta, la pendiente “m” y el corte con la ordenada “b” son constantes; y las variables son “x” y “y”.

Una constante dimensional es un valor físico que tiene unidades asociadas y que depende del sistema de unidades que se utilice. Por ejemplo, la velocidad de la luz en el vacío (c) es dimensional, y mide la rapidez con la que se propagan las ondas electromagnéticas. Su valor numérico depende de las unidades que se usen para medir la longitud y el tiempo.

Diferencia entre constantes y variables

Los valores de las constantes no cambian en un contexto particular y se aplican en diversas áreas, como las matemáticas, la física, la química y la programación. Algunas de sus características son las siguientes:

• Su valor se define y se fija en un momento determinado.

• No se pueden cambiar o modificar durante la ejecución de un proceso o programa.

• Se identifican mediante una etiqueta o identificador que no cambia en el código.

• Suele expresarse con un número o las primeras letras del abecedario (a, b, c…)

Por otro lado, las variables son elementos que tienen la capacidad de sufrir alteraciones mientras un proceso está siendo ejecutado, cuyas características pueden comprender:

• Valor que puede ser alterado en cualquier instancia mientras está operativo.

• Se pueden declarar y asignar informaciones de datos iniciales.

• Pueden ser utilizadas para almacenar valores temporales o como parte de una expresión matemática.

• En las ecuaciones matemáticas suelen representar incógnitas.

Mientras que las constantes representan valores fijos y conocidos que no cambian durante un proceso o situación determinada, las variables sí pueden ser afectadas y modificadas.

¿Qué función desempeñan las constantes en las ciencias?

Las constantes son importantes en las ciencias, porque hay muchos fenómenos o modelos matemáticos y fijos que las utilizan para modelas situaciones físicas o reacciones químicas, por ejemplo. En matemáticas, las constantes se utilizan para expresar valores como el número pi, y otros coeficientes invariables en algunas ecuaciones o fórmulas.

Una de las constantes más conocidas en las ciencias es el número irracional pi (π), sus decimales están formados por una cantidad infinita de dígitos.

En física, las constantes se han aplicado desde los inicios de esta ciencia y sus disciplinas relacionadas, por ejemplo, la constante gravitacional o la de Planck han servido para dar explicación a muchos fenómenos de la física clásica y moderna. En programación, se utilizan para representar valores que no se altera a lo largo de un programa, como cuando se aplican para un programa que utiliza matemáticas complejas. En general, estos términos son una forma de representar valores fijos y conocidos que proporcionan una referencia estable y precisa en diversas áreas de las ciencias.

Constantes más conocidas en las ciencias

Los valores numéricos que no cambian y que aparecen en diversas fórmulas y ecuaciones de las ciencias son fijos, y algunos de los más conocidos en las ciencias son:

• El número Pi o de Arquímedes (π): 3,14159265358979323846. Está dado por la asociación entre la longitud de una circunferencia y el correspondiente diámetro.

• El valor de Euler, e: 2,71828182845904523536. Es la base del logaritmo natural y aparece en muchas funciones exponenciales y trigonométricas.

• La constante de Gauss (G): 0,93462685167407318628. Es el límite de la suma de los inversos de los números primos.

• La velocidad de la luz en el vacío (c): 299792458 m/s. Es un valor fijo muy útil en física y determina la rapidez con la que se propagan las ondas electromagnéticas.

La velocidad de la luz en el vacío por ser una constante se emplea comúnmente en astrofísica para expresar distancias, como el año luz, el cual es aproximadamente equivalente a 9,46 × 10¹² km

• La constante de Planck (h): 6,62607 x 10-34 J·s. Es un valor cuántico que relaciona la energía de un fotón con su frecuencia.

• La carga elemental del electrón (e): 1,60218 x 10-19 C. Es la unidad básica de carga eléctrica.

• El número de Avogadro (N A): 6,02214 x 1023 mol-1. Es el número de partículas que hay en un mol de cualquier sustancia

Adjetivación en términos populares

La lluvia es constante desde la semana pasada, la verdad que tiene todas nuestras actividades demoradas. Por otro lado, cuando de alguien se dice que es constante lo que se estará resaltando es su firmeza y su perseverancia a la hora de actuar, especialmente ante la consecución de objetivos y de metas propuestas en su vida. María es tan constante con sus estudios que todos creemos que se recibirá antes de tiempo. El sinónimo más popular que aplicamos para este sentido del término es el de tenaz , que precisamente indica a aquella persona que es firme y obstinada cuando se trata de cumplir una misión que anhela.

También, usamos la palabra para indicar aquello que se repite. Juan es muy travieso, de manera constante tengo que estar advirtiéndole que si no atiende la clase lo amonestaré. La mala suerte en el amor es una constante en mi vida.

Cabe destacarse que el término que se contrapone es el de inconstante porque éste justamente indica aquel o aquello que no es estable ni permanente sino que, por el contrario, cambia con mucha facilidad ya sea el comportamiento, el pensamiento, la emoción, entre otras cuestiones.

Resumiendo los tres ámbitos clave

A instancias del ámbito de las matemáticas refiere a aquella variable que dispone de un valor fijo, permanente, en un proceso o cálculo, o sea, se mantiene igual, no varía en el tiempo. En la física también es posible que nos encontremos con este tipo de variables de tipo constante, siendo uno de los ejemplos más clásicos y claros el de la velocidad de la luz, ya que la misma permanece constante e igual, independientemente de las condiciones que se presenten. En la informática, más precisamente en la programación, asimismo, existen variables constantes, o sea, valores que son fijos y que de ninguna manera podrán ser modificados mientras dura la ejecución de un programa.

 
 
 
 
Por: Evelyn Maitee Marín. Ingeniera industrial con maestría en Ciencias aplicadas de Física y doctorado en Ciencias de la Educación. Profesora de la Universidad del Zulia.

Art. actualizado: Abril 2023; sobre el original de marzo, 2013.
Datos para citar en modelo APA: Marín, E. M. (Abril 2023). Definición de Constante. Significado.com. Desde https://significado.com/constante/
 

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