Significado de Hardware

Componentes de hardware

¿Qué es el Hardware?

Son los componentes físicos que conforman un equipo informático, como el mouse, el teclado, y el monitor a nivel externo, y el disco rígido, el CPU, o la tarjeta gráfica a nivel interno.

Raíces del hardware

Antes de referirse a la parte física de un sistema informático, en inglés el vocablo hardware era conocido por designar a las herramientas, así como a equipamientos en campos diversos, como el militar. Es imposible establecer con exactitud cuando se empezó a utilizar dicho vocablo para designar los componentes físicos de una computadora, aunque todo apunta que, por lo menos, se remonta a la década de los años 30 del siglo XX, cuando se construyen las primeras computadoras electromecánicas.

No es descartable que el vocablo hardware ya definiera los componentes de máquinas más antiguas que hoy consideramos como predecesoras de las computadoras modernas, pero tampoco es seguro.

El hardware de las computadoras ha ido evolucionando en gran medida con el paso del tiempo, siendo primero realizado a medida para cada computadora, y no muy reaprovechado, en el sentido que los diseños avanzaban entre una generación y su sucesora de una forma muy rápida, haciendo que el hardware fuera la mayoría de las veces incompatibles.

La explosión de la informática se da en la década de los 60 del siglo XX y, sobretodo, en la de los 70, empezando en esta última la microinformática. Es en este punto cuando, además de que el gran público entra en contacto tanto con lo que es el concepto del hardware, como con el mismo vocablo que lo denomina, que el distinto hardware empieza a estandarizarse, pudiendo intercambiar piezas entre distintos sistemas informáticos.

A día de hoy, el hardware está altamente estandarizado, pudiendo comprar piezas que se utilizan en sistemas informáticos de muchos fabricantes distintos e, incluso, de naturaleza diferente.

3 Generaciones evolutivas

Hay un acuerdo en definir la evolución del hardware informático en tres generaciones:

  • Primera: marcada por la tecnología de los relés, basada en los tubos de vacío, se extiende desde 1945 hasta 1956.
  • Segunda: se beneficia del invento del transistor, lo que permite reducir el tamaño de los componentes, dando paso a computadoras más potentes, pequeñas y ligeras. De 1957 a 1963.
  • Tercera: que abarca desde 1964 hasta hoy, en la que el hardware se basa en la tecnología del silicio y los circuitos integrados, posibilitando una miniaturización sin precedentes, maximizando su potencia y disminuyendo su consumo.

Para que nos hagamos una idea, el hardware de un simple reloj inteligente actual multiplica en varios órdenes la potencia de la computadora de primera generación más compleja.

La tecnología del silicio tiene sus limitaciones, que estamos empezando a encontrar, por lo que la industria de la computación ya ha empezado a trabajar en la generación venidera, que sería la cuarta, la cual será protagonizada por la computación cuántica y la nanotecnología, trabajando a un nivel subatómico.

Tipos de hardware

El hardware se diferencia por las distintas funciones que acomete. Así pues, entre estos tenemos el hardware de procesamiento, formado por la o las CPUs, e incluso las GPUs (en algunos sistemas es posible utilizar los procesadores de las tarjetas gráficas para operaciones generales).

También tenemos los dispositivos de almacenamiento, tanto temporal (memoria RAM), como permanente (disco duro). Y los periféricos (teclado, ratón, monitor,…).

Algunos podemos dudar en dónde clasificarlos o si caen en dos categorías distintas como, por ejemplo, un pendrive USB: ¿corresponde a almacenamiento, o bien a un periférico?

La clasificación también se puede simplificar distinguiendo entre hardware interno (el que encontramos dentro de la caja de la computadora) y externo o periféricos, que es todo lo demás que se conecta a la caja.